You Are Here: Home » Shiurim of Maran HaRav » Shema Yisrael

Shema Yisrael

Shema Yisrael


שמע ישראל ה’ אלהינו ה’ אחד


“Hear O Israel, Hashem is our G‑d, Hashem is One.”[1]


For many Jews, the recitation of Shema signifies the very essence of their Jewish identity.  In Shema, we proclaim our recognition of Hashem’s sole mastery of creation, and renew our vows to serve Him with all our hearts and souls.

Another more subtle aspect of Shema is the Unification of Hashem’s Name, of which the Gemara states:


אמר להם הקדוש ברוך הוא לישראל: אתם עשיתוני חטיבה אחת בעולם, ואני אעשה אתכם חטיבה אחת בעולם. אתם עשיתוני חטיבה אחת בעולם, שנאמר “שמע ישראל ה’ אלהינו ה’ אחד.” ואני אעשה אתכם חטיבה אחת בעולם, שנאמר “ומי כעמך ישראל גוי אחד בארץ.”


HaKadosh Baruch Hu said to Bnei Yisrael: You have made Me into a unique Presence in the world, and I shall make you into a unique presence in the world.  You have made me into a unique Presence, as it is written, “Hear O Israel, Hashem is our G‑d, Hashem is One.”  I shall make you into a unique Presence, as it is written, “Who is like Your people Israel, a lone nation in the world.”[2]


With the recital of Shema, we reaffirm our conviction that Hashem is the sole power Who orchestrates everything that is, has been or ever will be, as the Rambam states in his Thirteen Principles of Faith.

Shema is also known as a segulah for protection, for which reason we recite it before going to sleep, in order to call upon Hashem to protect us from the dangers of the night.  It is best to read all three paragraphs of Shema before going to sleep, since the two hundred and forty eight words protect the two hundred and forty eight organs of the body.[3]

The Midrash Tanchuma states as follows:


אמר רבי מני לא תהא קריאת שמע קלה בעיניך מפני שיש בה רמ”ח תיבות כמנין איברים שבאדם ומהן ברוך שם, אמר הקב”ה אם שמרת את שלי לקרות קריאת שמע כתקנה אני אשמור את שלך, לכך דוד מקלס “שמרני כאישון בת עין.” אמר לו הקב”ה “שמור מצותי וחיה.”

אמר רבי שמעון בר חלפתא משל למה הדבר דומה לאדם שהוא בגליל ויש לו כרם ביהודה ואדם אחר שהוא ביהודה ויש לו כרם בגליל אותו שבגליל הולך ליהודה לעדר את כרמו, וזה שביהודה הולך לגליל לעדר את כרמו. עמדו זה עם זה, אמר זה לזה עד שאתה בא למקומי שמור את שלי בתחומך ואני אשמור את שלך בתחומי…

וכך אמר הקב”ה לישראל שמרו מצות קריאת שמע ערבית ושחרית ואני משמר אתכם שנאמר “ה’ ישמרך מכל רע ישמור את נפשך.”


R’ Mani said: Do not presume that the recitation of Shema is a small matter.  Its two hundred and forty eight words (including Baruch Sheim) correspond to the organs of man’s body.  HaKadosh Baruch Hu said, “If you guard what is Mine, by reciting Shema properly, I will guard what is yours (by protecting your body).”

David HaMelech prayed, “Guard me like the pupil of Your eye.”[4]

HaKadosh Baruch Hu answered him with the verse, “Guard My mitzvos and you shall live.”[5]

R’ Shimon ben Chalafta explained with a parable: Once there was a man who lived in the Galilee and had a vineyard in Yehudah.  Another man lived in Yehudah and had a vineyard in the Galilee.  The one from the Galilee had to travel to Yehudah to tend his vineyard, and the one from Yehudah had to travel to Galilee to tend his.  One day, they met and made an agreement, “You guard my vineyard that is close to you, and I will guard your vineyard that is close to me…”

So too, HaKadosh Baruch Hu said to Bnei Yisrael, “Guard the mitzvah of Kerias Shema, by reciting Shema at night and in the morning, and I will guard you, as it is written, ‘Hashem will guard you from all harm.  Hashem will guard your souls.[6][7]


When Bnei Yisrael went to battle, it was the mitzvah of Kerias Shema that protected them, as our Sages comment:


“ואמר אלהם שמע ישראל [אתם קרבים היום למלחמה על איביכם אל ירך לבבכם אל תיראו ואל תחפזו ואל תערצו מפניהם]”. מאי שנא שמע ישראל? אמר רבי יוחנן משום רבי שמעון בן יוחי, אמר להן הקדוש ברוך הוא לישראל: אפילו לא קיימתם אלא קריאת שמע שחרית וערבית אי אתם נמסרין בידם.


The Kohen appointed to oversee the war would say to the soldiers, “Hear, O Israel. [Today you draw close to war against your enemies.  Let your hearts not be faint.  Do not be afraid.  Do not be alarmed.  Do not break down before your foes.”[8]

Why did he begin his address with the words, “Hear, O Israel”?  R’ Yochanan explained in the name of R’ Shimon bar Yochai that HaKadosh Baruch Hu said to Bnei Yisrael, “Even if you have fulfilled no more than the mitzvah to recite Shema morning and night, you will not be delivered into the hands of your enemies.[9]


These two aspects of Shema, namely: the Unity of Hashem and His protection over us, are actually intertwined.  Rav Chaim of Volozhin writes in Nefesh HaChaim:

ובאמת הוא ענין גדול וסגולה נפלאה להסר ולבטל מעליו כל דינין ורצונות אחרים שלא יוכלו לשלוט בו ולא יעשו שם רושם כלל. כשהאדם קובע בלבו לאמר הלא ה’ הוא האלקים האמתי ואין עוד מלבדו יתברך שום כח בעולם וכל העולמות כלל והכל מלא רק אחדותו הפשוט יתברך שמו. ומבטל בלבו ביטול גמור ואינו משגיח כלל על שום כח ורצון בעולם. ומשעבד ומדבק טוהר מחשבתו רק לאדון יחיד ברוך הוא. כן יספיק הוא יתברך בידו שממילא יתבטלו מעליו כל הכחות והרצונות שבעולם שלא יוכלו לפעול לו שם דבר כלל.


There is a great and wondrous segula to ward off harsh judgments and foil the plans of one’s enemies, rendering them unable to cause any harm.  When a person acknowledges in his heart that Hashem is the True Lord, beside Whom there is no other power in all existence; that all the worlds are filled with nothing but His simple blessed Oneness; that all other powers and designs are unworthy of regard; and he subjugates and binds his purest thoughts only to the One Blessed Lord; Hashem will then cause all harmful powers and designs to fade away.  They will be entirely unable to affect him.[10]


This point is well illustrated by the Gemara which states:


ההיא איתתא דהות קא מהדרא למשקל עפרא מתותי כרעיה דרבי חנינא. אמר לה: אי מסתייעת – זילי עבידי, אין עוד מלבדו כתיב.


Once there was a witch who tried to grab soil from beneath the feet of R’ Chaninah (in order to weave a magic spell against him).  “If you can manage to get it, go weave your spell!  It is written, ‘There is nothing else besides Him.’[11]”  (Rashi – If Hashem wants to protect me, you cannot harm me.  If Hashem wants to harm me, I willingly accept it.)[12]


To the degree that we recognize Hashem’s ultimate mastery over all creation, we remove ourselves from the illusion of happenstance and chance, and enter a world of hashgachah pratis (Divine Providence), in which Hashem’s loving protection is clearly evident.

This is the essence of Kerias Shema.  As we affirm our love for Hashem, and recognize His love for us, we are enveloped in His protective embrace.  No power in the world can then cause us any harm.


[1] Devarim 6:4

[2] Berachos 6a

[3] Mishna Berurah 239 s.k. 1

[4] Tehillim 17:8

[5] Mishlei 4:4

[6] Tehillim 121:7

[7] Midrash Tanchuma, Kedoshim 6

[8] Devarim 20:3

[9] Sotah 42a

[10] Nefesh HaChaim 3:12

[11] Devarim 4:35

[12] Sanhedrin 67b

Leave a Comment

Scroll to top